EUA e Índia vislumbram um futuro brilhante juntos em energia solar

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Existem poucos lugares no mundo onde a oportunidade para a energia solar é mais óbvia do que a Índia. Também existem poucos setores em que a possibilidade de colaboração entre a Índia e os Estados Unidos é mais tentadora.

Mas embora a indústria solar indiana esteja finalmente decolando, enormes obstáculos devem ser superados antes que ela possa fazer uma contribuição significativa para as necessidades de energia em rápido crescimento do país, dizem especialistas e líderes empresariais.

Dois anos atrás, como parte de seu Plano de Ação Nacional sobre Mudança Climática, a Índia decidiu impulsionar a indústria solar por meio de subsídios, estabelecendo uma meta de geração equivalente a cerca de 3 por cento das necessidades de energia projetadas do país até 2022.

O setor privado respondeu com entusiasmo. Com o preço da energia solar caindo drasticamente e com estados ocidentais ensolarados, como Gujarat e Rajasthan, lançando iniciativas para subsidiar a energia solar, muitos dizem que a meta será mais do que atingida.

A Índia é um mercado muito importante para a indústria solar, um dos três principais mercados do mundo, disse Jayesh Goyal, da Areva Solar, com sede na Califórnia, fornecedora de tecnologia de energia solar concentrada. A visão geral é que a Índia alcançará a meta de 3% antes de 2022.

A lógica para o setor solar indiano é convincente.

A Índia tem mais de 300 dias de sol por ano e precisa desesperadamente de eletricidade para abastecer sua economia em rápido crescimento. Os cortes de energia são frequentes e a dependência de geradores a diesel barulhentos, caros e poluentes é generalizada; cerca de 400 milhões de indianos nem mesmo estão conectados à rede.

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No mês passado, Gujarat inaugurou o maior parque solar da Ásia em um trecho do deserto perto do Paquistão, prometendo superar seu rival mais próximo, em Golmud, no oeste da China. Os planos também foram anunciados para uma grande usina solar no vizinho Rajasthan, uma colaboração entre a Reliance Power da Índia e a Areva Solar.

Mas Rajendra Pachauri, que liderou o Painel Intergovernamental sobre Mudanças Climáticas ganhador do Prêmio Nobel da Paz, disse que a Índia deu apenas um pequeno passo em uma jornada muito mais longa em direção à energia renovável.

Pode ser uma virada de jogo, mas você precisa de muitas políticas capacitadoras e investidores do setor privado que estão preparados para assumir alguns riscos, disse ele. Você precisa de uma política e infraestrutura de P&D extremamente voltadas para o futuro, e não tenho certeza se isso está em ação ainda.

‘A consolidação vai acontecer’

A Índia carece de conhecimento tecnológico e acesso a capital barato de que depende a indústria solar. É aí que entram empresas como a Azure Power.

O produtor independente de energia indiano está procurando explorar a tecnologia e o capital americanos para atender à crescente demanda interna. O Export-Import Bank do governo dos EUA está entre seus principais financiadores.

Estamos criando empregos de manufatura nos EUA e empregos de serviço e instalação na Índia, disse Inderpreet Wadhwa, presidente-executivo da Azure.

Nos últimos dois anos, o preço da energia solar caiu drasticamente, graças ao excesso de painéis solares no mercado e à queda dos preços do silício. Enquanto o governo indiano estava inicialmente preparado para pagar até 17 rúpias (cerca de 32 centavos) por quilowatt-hora (kWh) pela energia solar, as empresas agora estão licitando contratos de fornecimento de energia solar por menos da metade desse preço.

Observadores do setor dizem que algumas das propostas vencedoras parecem insustentávelmente baixas e expressam preocupação de que o mercado indiano em rápido crescimento atraiu operadoras noturnas mais preocupadas em ganhar dinheiro rápido do que em um compromisso de longo prazo com a indústria.

Como acontece com qualquer indústria que está por vir, as pessoas ficam apaixonadas, pensando que podem gerar
níveis de lucratividade da indústria, disse Vineet Mittal, diretor-gerente da Welspun Energy, uma divisão de um conglomerado indianofabricando de tudo, desde tubos de aço a roupas de camaque ganhou o direito de fornecer energia solar do Rajastão por 8 rúpias / kWh.

Haverá experiências boas, ruins e ruins na indústria, algumas histórias de sucesso, alguns fracassos, mas eventualmente a consolidação acontecerá, disse Mittal.

No entanto, empresas como Welspun, Azure e Areva estão confiantes de que a reputação da Índia para inovação e engenharia de baixo custo ajudará a reduzir os custos de instalação e operação ao longo do tempo.

Tamanho é o otimismo na indústria solar - ou bravata, talvez - que as empresas preveem que a indústria em breve será capaz de viver sem subsídios e competir com usinas movidas a carvão, que cobram cerca de 4 rúpias / kWh.

Pode levar dois anos, pode levar quatro anos, mas não vai demorar 10 anos, disse Deepak Kukreja, chefe de planejamento estratégico da Moser Baer, ​​um fabricante indiano líder de CDs, DVDs e painéis solares. Esse é o ponto de inflexão, quando o setor vai disparar.

‘A única resposta’

Sendo a Índia, porém, nada é tão simples quanto parece.

O governo também está ansioso para promover a fabricação nacional na indústria solar e teme o que algumas pessoas vêem como o despejo de painéis solares chineses baratos no mercado indiano. Para se qualificar para os subsídios, alguns componentes dos painéis de silício cristalino devem ser fabricados localmente.

As restrições frustram muitas empresas, que reclamam que os objetivos de promover a manufatura nacional não são compatíveis com o objetivo de aproveitar a inovação global para produzir energia solar o mais barato possível.

John Smirnow, especialista em comércio e competitividade da Solar Energy Industries Association em Washington, alertou que a Índia precisa ter cuidado para não quebrar as regras da Organização Mundial do Comércio ou fazer qualquer coisa que force as empresas mais inovadoras a investir em outro lugar.

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Este ano, a maioria das empresas está focada no fornecimento de energia na rede, em que as barreiras de entrada no mercado são baixas e as margens reduzidas. Muito mais oportunidades e muito mais dinheiro, muitos argumentam, serão feitos na segunda fase da história da energia solar da Índia, fornecendo produtos solares em pequena escala para abastecer dezenas de milhões de residências rurais.

Os industriais dizem que isso pode transformar vidas e a economia da Índia rural da mesma forma que os telefones celulares fizeram na última década. Wadhwa de Azure chama isso de potencialmente o esforço de eletrificação rural mais significativo de todos os tempos.

É uma visão atraente, mas que ainda parece um pouco fora de alcance, simplesmente porque os bancos indianos não podem ou não querem fornecer os empréstimos rurais que esse tipo de esforço requer.

A consciência do verdadeiro potencial da energia solar entre o público, ou mesmo dentro do governo, continua baixa, disse Pachauri. Os ministérios de Energia, Carvão e Energia Nova e Renovável agem como impérios em si mesmos e não apresentam nada que faça sentido integrado.

Ainda assim, Pachauri e outros dizem que se a Índia não adotar em breve a energia renovável de forma mais agressiva, enfrentará contas gigantescas pelas importações de petróleo e carvão. Em certo sentido, é essa lógica que dá a muitas pessoas mais esperança.

Esta é a única resposta para atender às necessidades de energia rural, disse Aninda Moitra, presidente da subsidiária indiana da Applied Materials da Califórnia, outro fabricante líder de painéis solares. Não está acontecendo bem - mas vai acontecer.