O programa de ajuda do Mississippi deu pouca ajuda aos locatários, mas milhões a um importante escritório de advocacia

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Tebrica Young ajuda sua filha Tatuhm Hicks, 6, com os trabalhos escolares ao lado de seu marido, Tarus Young, na cozinha da casa da mãe de Tebrica em Batesville, Mississippi, em 15 de setembro. Eles moram na casa desde que foram despejados neste verão, apesar de terem se candidatado para assistência de aluguel. (Brandon Dill para ALES)

PorJonathan O'Connelle Yeganeh Torbati 1º de outubro de 2021 às 17:22 Edt PorJonathan O'Connelle Yeganeh Torbati 1º de outubro de 2021 às 17:22 Edt

Em junho, quando Tebrica Young descobriu um novo programa de ajuda no Mississippi para pessoas que lutavam para pagar o aluguel durante a pandemia, ela pensou ter encontrado uma tábua de salvação.

Seu marido teve licença em março, e o casal estava esperando um segundo filho. Eles haviam atrasado o pagamento do apartamento de dois quartos em Batesville, uma pequena cidade uma hora ao sul de Memphis.

Assim, Young se inscreveu para o Programa de Assistência de Locação para o Mississippi, ou RAMP, que deve desembolsar fundos federais para os residentes carentes do estado. Mas, embora ela e o marido tenham enviado resmas de documentos e feito várias ligações para a linha direta da RAMP, disse Young, o dinheiro nunca chegou.

Olá, ainda estou esperando uma resposta de vocês, o marido dela, Tarus Young, escreveu em agosto por meio do portal online do programa, de acordo com imagens compartilhadas com ALES. Meu senhorio mandou colocar minhas coisas do lado de fora e não tenho a menor ideia de para onde minha filha e eu iremos!

Em toda a América, a distribuição estadual de dinheiro federal destinada a ajudar as pessoas que enfrentam o despejo durante a pandemia tem sido irregular e lenta. Mas o programa do Mississippi tem sido um dos mais problemáticos. Mais de sete meses depois que o Congresso e o ex-presidente Donald Trump criaram o Programa de Assistência a Aluguel de Emergência, o Mississippi gastou apenas 11% dos US $ 186,7 milhões em financiamento de primeira rodada de acordo com o Departamento do Tesouro, em comparação com uma média nacional de 32%.

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Mississippians estão clamando pelos fundos: 9.000 pessoas se inscreveram no programa em agosto, um aumento de quase 130 por cento em relação a todo o período de 29 de março a 31 de julho, disse Scott Spivey, diretor executivo da Mississippi Home Corporation (MHC), o quase agência governamental de habitação encarregada de administrar o programa.

Mas inquilinos e defensores locais dizem que pode levar mais de um mês para obter uma resposta do programa, que é administrado em parte pela Balch & Bingham, um escritório de advocacia do Alabama com conexões políticas. Contratado por meio de um contrato sem licitação de US $ 3,8 milhões pela MHC, Balch & Bingham desempenha um papel fundamental na revisão e escrutínio dos pedidos de ajuda, um processo que os críticos dizem que leva a enormes atrasos.

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Solicitantes de ajuda e defensores dizem que esses atrasos são a principal razão pela qual o programa não conseguiu alcançar mais pessoas. E questionam a escolha do escritório de advocacia, que também representa os proprietários em disputas de inquilinos e diz em seu site que os proprietários comerciais procuram a Balch para obter representação para despejar inquilinos e cobrar aluguel não pago.

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Nenhuma regra do Departamento do Tesouro proíbe isso. Scott Spivey, diretor executivo da corporação habitacional, defendeu o programa e a escolha de Balch, dizendo que entregar ajuda no Mississippi é particularmente difícil, com muitos proprietários relutantes em aceitar a ajuda de aluguel e uma população predominantemente rural com acesso limitado à tecnologia. Balch, disse ele, foi escolhido com base em seu histórico de trabalho com a agência, e não devido a suas conexões políticas.

Spivey disse que o desembolso de ajuda aumentou dramaticamente em setembro, e que mais de 8.000 mississipianos já receberam ajuda.

Uma porta-voz da Balch, Julie Wall Khoury, disse que a empresa desempenha apenas um papel de apoio na gestão do programa de auxílio ao aluguel e disse que não há conflito de interesses entre os beneficiários do programa e os clientes da empresa.

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A família de Tebrica Young foi despejada em agosto e agora mora na casa da mãe de Young, onde compartilham um único quarto. Spivey e Young discordam sobre por que sua família nunca recebeu ajuda. Ele disse que ela não entregou a papelada por completo, enquanto Young diz que fez tudo certo, fornecendo capturas de tela dos documentos enviados para respaldar suas reivindicações. Khoury não quis comentar o caso dos Youngs.

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Enquanto os Youngs ficaram esperando, Balch arrecadou milhões de dólares em taxas do programa federal de ajuda emergencial. Balch e MHC concordaram com um orçamento de US $ 3,8 milhões para a empresa ajudar a administrar o programa, incluindo uma taxa de US $ 135 por hora para a revisão de 30.000 pedidos, de acordo com uma carta de março de Balch para MHC. Além da análise das inscrições, O papel de Balch no O programa de auxílio alugado deveria incluir ajudar a redigir regras e regulamentos, projetar e supervisionar a administração do programa e treinar funcionários, de acordo com a carta.

Khoury descreveu o papel da empresa de forma diferente, no entanto. Ela disse que cerca de 100 advogados e funcionários da Balch trabalharam no programa e que sua função atualmente se limita à revisão de conformidade das solicitações e ao fornecimento de aconselhamento jurídico sobre as diretrizes estaduais e federais.

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Balch & Bingham não gerencia o programa RAMP, nem administramos fundos ERA, Khoury disse em um e-mail.

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O professor jurídico Joshua P. Davis, diretor do Centro de Lei e Ética da Universidade de São Francisco, disse que não vê nenhuma violação das regras nas ações de Balch, mas pode entender por que proprietários e inquilinos podem ficar frustrados com sua escolha pelo estado.

Pode haver uma preocupação legítima de política aí. Isso não significa que haja uma violação formal da ética, disse ele. Presumivelmente, o objetivo não deve ser apenas evitar fraudes, mas garantir que as pessoas recebam o dinheiro de que precisam e em tempo hábil.

Balch, que representa vários clientes corporativos de uma variedade de setores, tem uma longa história servindo como consultor e conselheiro para o governo do estado do Mississippi. As agências do Mississippi concederam a Balch quase 70 contratos no valor de mais de US $ 35 milhões para obras desde 2014, de acordo com uma revisão dos dados de aquisições estaduais pelo The Post. Ela ganhou o contrato de auxílio habitacional por meio de um processo sem licitação porque as autoridades consideraram que ela tinha um histórico forte.

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O fluxo de bilhões de dólares federais para o alívio da pandemia com o objetivo de reduzir a dor econômica em todo o país parece ter foi particularmente lucrativo para a empresa, uma vez que garantiu várias contratos nos últimos 18 meses e, no final das contas, obteve mais de US $ 6 milhões em taxas, de acordo com registros de aquisições estaduais e documentos de contrato fornecidos pelo MHC. Balch tem uma linha de negócios que representa senhorios comerciais, de acordo com seu site, e uma revisão do Post de processos judiciais mostra que Balch representava um credor que buscava execução hipotecária contra uma família até 2020 - ao mesmo tempo que ajudou a administrar um programa separado financiado pelo governo federal que visa prevenir execuções hipotecárias.

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Não é realmente ajudar as pessoas a ficarem alojadas da maneira que precisamos, disse Jeremiah Smith, um organizador do 662 Tenants Union, que opera uma linha direta de voluntários que ajuda pessoas que enfrentam despejo ou precisam de auxílio para aluguel. É claro que as decisões foram tomadas de uma forma que não prioriza os locatários.

O Programa Federal de Assistência a Aluguel de Emergência de US $ 46,5 bilhões proporcionou aos estados e condados ampla margem de manobra para criar e administrar seus fundos para evitar despejos, levando a estratégias e resultados extremamente díspares. Algumas jurisdições realizaram processos de licitação competitiva, enquanto outras concederam rapidamente os fundos de acordo com regras de emergência. Alguns escolheram consultorias ou escritórios de advocacia para ajudar a administrar os programas, enquanto outros se voltaram para organizações sem fins lucrativos especializadas em ajudar pessoas em risco de ficarem sem teto.

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Os estados e condados que recebem fundos enfrentam um cronograma apertado, pois devem obrigar 65 por cento dos fundos até 30 de setembro ou correm o risco de perdê-los, de acordo com Diretrizes do Departamento do Tesouro - o que significa que os fundos do Mississippi podem ser realocados em breve. Embora muitos estados tenham melhorado a eficiência de seus programas em agosto, Dados do tesouro mostra que o Mississippi desembolsou menos fundos em agosto ($ 6,9 milhões) do que em julho ($ 9,2 milhões).

A moratória nacional de despejo está oficialmente morta. Em algumas partes do país, já faz algum tempo.

O deputado Bennie G. Thompson (D-Miss.), Cujo distrito inclui grande parte do oeste do Mississippi, questionou os esforços do MHC para ajudar inquilinos em dificuldades por meio do programa.

O fraco desempenho do programa, junto com as altas taxas legais, é uma prova do fracasso total do Mississippi Home Corp em cumprir a intenção do Congresso de assistência de aluguel de emergência, disse Thompson em um comunicado ao The Post.

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Khoury não respondeu imediatamente a um pedido de comentário sobre a declaração de Thompson. Spivey disse que o MHC ficou surpreso com a declaração de Thompson e que a agência está em constante comunicação com seu escritório. As taxas pagas a Balch estão dentro dos custos administrativos padrão, disse ele.

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Khoury defendeu as credenciais da empresa.

Ela escreveu em um comunicado.

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Alguns dos programas, especialmente aqueles que atendem a empresas que precisam de ajuda em vez de pessoas físicas, tiveram sucesso.

Depois que o Congresso e Trump aprovaram uma enorme lei federal de ajuda conhecida como Lei Cares em março de 2020, a Autoridade de Desenvolvimento do Mississippi contratou Balch em dois programas: um fundo de emergência para pequenas empresas lutando contra a pandemia e um programa de aluguel para proprietários de terras.

Com a ajuda de Balch, a agência disse que aprovou aproximadamente 20.000 doações para pequenas empresas Back to Business nos primeiros 120 dias do programa. Novamente com Balch como contratante, a agência aprovou 2.355 concessões de assistência de aluguel a proprietários em 45 dias.

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Enquanto Balch competia por um processo normal de contratação para o programa de pequenas empresas, submetendo a menos cara das três propostas de acordo com Craft, Mississippi teve uma abordagem diferente quando chegou a hora de distribuir $ 186,7 milhões em sua primeira rodada de assistência federal de aluguel de emergência.

Em vez de continuar a administrar a ajuda por meio da autoridade de desenvolvimento, o governador Tate Reeves (R) orientou o MHC a criar o programa de auxílio alugado, RAMP.

Em jogo estavam as possíveis consequências de milhares de moradores do Mississippi que enfrentam a falta de moradia ou condições de vida instáveis ​​ou inseguras, de acordo com uma resolução apresentada ao conselho. A proibição federal de alguns despejos já estava sob ataque legal (acabou sendo derrubada pela Suprema Corte em 26 de agosto).

Spivey, o diretor executivo da corporação habitacional, determinou que a maneira mais eficiente de estabelecer, implementar e administrar o programa é trabalhar com seus contratados e parceiros existentes, de acordo com a resolução. Chris Waddell, um advogado de Balch, já atuava como advogado do MHC, e Balch tinha acabado de concluir o trabalho em outro programa de ajuda ao MHC no final de 2020. O conselho votou por unanimidade em uma reunião de 10 de fevereiro contratar Balch para ajudar a criar o RAMP.

Como tal, não houve solicitação de propostas, escreveu Spivey em um e-mail para o The Post. O MHC falou com outros fornecedores em potencial, mas essas organizações queriam administrar todo o programa, enquanto Balch está fornecendo apenas serviços específicos, disse ele.

Os defensores dos inquilinos em risco disseram estar preocupados com o tempo que leva o programa estadual para processar os pedidos e enviar ajuda.

Gwen Bouie-Haynes, diretora executiva do capítulo do Mississippi da Associação Nacional de Assistentes Sociais, disse que sua organização tem trabalhado em conjunto com outros grupos para manter clínicas em todo o estado, para ajudar as pessoas nas áreas rurais a preencherem os formulários de inscrição que são então enviado para o MHC.

Parece que o processamento do pedido está demorando muito, disse Bouie-Haynes. É um tanto desafiador para a comunidade com o processamento porque a questão é: quando saberei se minha inscrição foi aprovada ou não?

Ela disse que sua organização teria competido pelo contrato se tivesse sido lançada para uma licitação. Nós sabemos como entrar nas comunidades para construir relacionamentos e fazer as coisas, e eu definitivamente acho que pode ter havido algumas oportunidades lá, disse ela.

O Mississippi está longe de ser o único estado a evitar as regras normais de contratação para identificar locatários, processar inscrições e distribuir fundos. O Texas, por exemplo, sob o governador Greg Abbott (R), criou um dos programas mais eficientes do país, em parte ao suspender as diretrizes de aquisição e colocar seu programa nas mãos de três contratantes.

Mas enquanto Texas, Virgínia, Carolina do Norte e dezenas de condados já distribuíram metade ou mais de seus fundos iniciais para locatários em dificuldades e em outras prioridades de habitação de emergência, pelo menos 20 - incluindo Mississippi - gastaram menos de 11 por cento em agosto 30.

Presente na corporação habitacional em 10 de fevereiro reunião do conselho, de acordo com a ata, foram os sócios da Balch Waddell e Lucien Smith. Smith é o ex-chefe de gabinete do governador Phil Bryant (R), para quem Reeves serviu como vice-governador antes de ser eleito para suceder Bryant em 2019. Smith também serviu como presidente do Partido Republicano do estado até setembro passado. Sua biografia de Balch diz que ele representa clientes de uma variedade de setores, incluindo seguros e saúde, bem como serviços públicos regulamentados e dutos interestaduais.

Spivey disse que o MHC respondeu aos desafios de distribuição de auxílio à locação no Mississippi, simplificando a documentação necessária e organizando eventos em todo o estado para permitir que os Mississippi se inscrevam e façam perguntas pessoalmente.

Balch foi e continua a ser um excelente parceiro e não é responsável por atrasos na distribuição de fundos da ERA no Mississippi, escreveu Spivey.

Balch também não se esquivou de ajudar na execução de execuções hipotecárias, mesmo enquanto trabalhava em nome do estado para prevenir tais ações. Por mais de uma década, Balch ajudou a administrar o Hardest Hit Fund do Mississippi, outro programa financiado pelo governo federal, que inicialmente ajudou a pagar as hipotecas de pessoas em dificuldades após a Grande Recessão. O Mississippi reativou seu programa em 2020, distribuindo quase US $ 4,5 milhões de julho a 31 de dezembro de 2020, para ajudar centenas de proprietários a manter suas casas, de acordo com um inspetor geral do Departamento do Tesouro relatório .

Mas, ao mesmo tempo que ajudava a administrar o programa, Balch foi ao tribunal em dezembro 28 em nome de um credor sem fins lucrativos para assumir uma casa em Picayune, Mississippi, como parte de um caso de execução hipotecária, de acordo com os documentos do tribunal do condado.

Os proprietários, Jennifer e Christopher Gilbert, atrasaram o pagamento da hipoteca em 2020 e foram hipotecados em novembro, mas ainda não haviam saído de casa, afirmam os documentos do tribunal. Balch ajudou a ganhar o caso, forçando a família a deixar a casa em abril.

Em uma entrevista por telefone, Jennifer Gilbert, 36, disse que a família atrasou o pagamento da hipoteca depois que seu marido foi despedido. Ele então foi para a prisão por tentar comprar metanfetamina, deixando-a para cuidar de seus filhos. Antes de serem expulsos de casa, Gilbert tentou fazer alguns dos pagamentos devidos, mas foi informado que era tarde demais.

Ela e seus filhos estão agora hospedados na casa de seu tio.

Estou amamentando um bebê em um sofá onde todos podem ver. Não há privacidade, disse Gilbert. Se eles deveriam tentar ajudar, então não o fizeram de forma alguma.

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A porta-voz de Balch, Khoury, defendeu a decisão da empresa de continuar representando proprietários e credores enquanto ajudava a administrar programas de ajuda humanitária. Ela disse que os advogados da firma doaram 300 horas de seu tempo pro bono para apoiar o MHC.

Independentemente de a empresa estadual de habitação e Balch serem capazes de melhorar o programa estadual ou não, outro programa no Mississippi está tendo mais sucesso com uma abordagem diferente.

O condado de Harrison, que inclui Biloxi, é um dos dois no estado que recebeu recursos diretamente do Departamento do Tesouro para iniciar seus próprios programas. O programa em Harrison distribuiu 89 por cento de seus fundos até o final de agosto, de acordo com dados do Tesouro .

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O programa do condado é administrado pela Open Doors Homeless Coalition, uma organização sem fins lucrativos local que trabalha para prevenir a falta de moradia no sul do Mississippi. O grupo ganhou o contrato em um processo de licitação que atraiu oito inscrições de grupos locais e de fora do estado, disse a administradora do condado Pamela Ulrich.

Estamos muito satisfeitos com o programa em si e com quantas pessoas ele ajudou, disse Ulrich. Eles simplesmente correram com ele e estavam na comunidade e sabiam onde ir para obter essas pessoas e obter esses aplicativos.

Mary Simons, diretora executiva da Portas Abertas, disse que sua organização já tinha relacionamentos com proprietários locais e administradores de propriedades, o que os ajudou a crescer rapidamente. Quando ganharam o contrato do condado, eles já haviam desenvolvido uma lista de espera de pessoas que os contataram, com medo de serem despejados em breve.

Estávamos realizando eventos comunitários, para que pudéssemos nos conectar diretamente com as pessoas, e esse tem sido nosso ponto forte, disse ela.

Alice Crites e Alyssa Fowers contribuíram para este relatório.

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